история сумо уходит корнями в глубочайшую древность. уже в китайских исторических и литературных памятниках конца 1 тысячелетия до н.э упоминается боевое единоборство сянпу. иероглифы этого названия в японском прочтении дают слово собоку, а в современном звучании - сумо.
перыве сведения о реальном сумо содержатся в "записях древних дел"("кодзики", 8 в.), собрании космогонических и исторических мифов, выдвигающих версию божественного происхождения расы ямато.
другой эпизод с описанием сумо встречается в "анналах японии"("нихонги", 8 в.). согласно этим хроникам, в 230 г. до н.э. в провинции идзумо состоялись первые официальные состязания сумо в присутствии императора суйнин. непобедимый кэхая из края тадзимо встретился с номи-но сукунэ, представителем идзумо. после ожесточенной схватки сукунэ удалось нанести противнику сокрушительный удар ногой и проломить грудную клетку. затем победитель првгнул на упавшего в беспамятстве кэхая и растоптал его, переломав кости таза. побежденный скончался, а победитель был провозглашен первым чемпионом сумо и в дальнейшем стал сакральным покровителем японских борцов. подобные состязанмя в "анналах японии" называются также тикара курабе - "соизмерение сил". как и во всех молодецких потехах такого рода, исход поединка определялся не столько техникой, сколько силой и боевым задором. таким образом, японцы определяют возраст сумо в 2200 лет.



позднее, к концу 1 тысячелетия, состязания по борьбе сумо прочно вошли в состав самурайского троеборья вместе с обычной стрельбой из лука и стрельбой с коня на скаку. правила соревнований строго запрещали использование ударов, некогда столь популярных. в течении нескольких веков, ознаменованных правлением воинского сословия и непрестанными междоусобными войнами, сумо в значительной мере утратило свои ритуальные функции и перешло на службу практическим нуждам самураев. приемы сумо изучались с целью применения их на поле боя. соревнования по борьбе часто проводились при дворах знатных феодалов, в военных лагерях. одновременно развивалось и чисто зрелищное сумо в больших городах благодаря усилиям ронинов - бродячих самураев, потерявших сюзерена и не нашедших иного занятия, кроме борьбы на подмостках.
с 12 в. наметилось размежевание спортивного и боевого сумо. последнее больше отвечало потребностям воинов, заинтересованных в создании эффективной системы борьбы без оружия и против оружия. с 17 в. по всей японии получило распостранение так называемое храмовое сумо. прямого отношения к храмовому ритуалу это сумо не имело. их храмового сумо развилась традиция чисто зрелищных соревнований, привлекавших тысячи болельщиков. с 1791 г. сумо превратилась в цеховой промысел. в выступлениях бродячих певцов запрещено было пользоваться приемами сумо.